François-Marie Voltaire (Arouet dit)

Voltaire (1694-1778) est l'un des grands philosophes français qui assista au déclin du Grand Siècle. Symbole des Lumières, chef de file du parti philosophique, son nom reste attaché à son combat contre « l'infâme » nom qu'il donne au fanatisme religieux. Il invente en 1759 le slogan « écrasons l'infâme » par lequel il termine ses lettres à ses intimes.À près de 70 ans, exilé loin de Paris dans son château de Ferney, il prend, seul, la défense des victimes de l'intolérance religieuse et de l'arbitraire dans des affaires qu'il a rendues célèbres (Calas, Sirven, chevalier de La Barre, comte de Lally) et met son immense notoriété auprès des élites éclairées de l'Europe des Lumières à leur service. C'est ce Voltaire-là, « l'homme aux Calas », le « don Quichotte des malheureux » que le peuple de Paris ovationne, à son retour dans la capitale en 1778. Il inaugure ainsi la figure de l'intellectuel engagé au service de la vérité, de la justice et de la liberté de penser.